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Le roi des Bourbons des États-Unis a appris l’artisanat du colonel Sanders

L'été, il a appris à conduire, bien avant de devenir président de Marque du fabricant et parrain de l'entreprise de bourbon, Bill Samuels Jr. est devenu le premier employé de Harland Sanders, un homme maintenant connu dans le monde des mangeurs de poulet frit sous le nom de Colonel.

«Le 1er juin, je venais d’obtenir mon permis de conduire», plus tard Samuels raconté . 'Et whoaaa, ​​j'étais excité.'



Quand il rentra chez lui ce jour-là, il rencontra Sanders, un ami de la famille et partenaire de gin rami de Samuels Sr. Le colonel s'était arrêté pour la nuit alors qu'il recherchait de nouveaux partenaires commerciaux dans les villes du centre du Kentucky. Sanders a demandé au jeune Samuels quels étaient ses projets pour l'été.



La réponse courte était le travail. Dans la maison des Samuels, la fin de l’année scolaire et le début de l’été signifiaient qu’il allait bientôt tondre les pelouses et peindre les clôtures sous la chaleur.

Ce jour-là, cependant, Sanders lui a fait une offre qui lui accorderait un sursis pour ces tâches banales, prétendument de renforcement du personnage. Samuels pourrait le conduire partout, a déclaré le colonel, et être son assistant alors qu'il parcourait la longueur et la largeur des Appalaches.



Plus tôt cette année-là, Sanders avait fermé son café de poulet frit bien-aimé localement à Corbin, dans le Kentucky.

Plutôt que de prendre sa retraite, Sanders a pris sa célèbre recette de poulet frit et a pris la route à la recherche de restaurants familiaux qui pourraient ajouter son poulet à leurs menus. Samuels a accepté l'offre du colonel et, bien que Sanders ne lui ait jamais payé un dollar, pendant un court instant, le jeune poulet de printemps a été placé sous l'aile de son maître. Samuels a appris l'art sombre de la vente et de la conversation avec l'un de ses praticiens les plus légendaires.

Ce que Samuels a vu monter un fusil de chasse avec Sanders ne constituerait pas seulement des leçons de schmoozing stratégique de la variété old-boy, il offrait une immersion totale dans la tradition intemporelle et totalement irrationnelle de l'artisanat spécialisé.



Pappy Van Winkle a servi son premier verre à Bill Samuels Jr. Quelques années plus tard, Harland Sanders a pris l'adolescent Samuels sous son aile. Crédit: Makersmark.com

Plusieurs décennies plus tard, une vieille photo de Harland Sanders souriant dans un costume blanc devant un Kentucky Fried Chicken fait partie des dizaines d'antiquités et d'objets à l'intérieur de la belle salle de conférence en acajou de la distillerie Maker’s Mark à Loretto, Ky.

Sans même essayer, ces héritages assortis délimitent une ligue intime d'artisans du Kentucky. Leur travail a créé des icônes nationales - chevaux dans pur-sang, érable et frêne dans Louisville Sluggers, poulet frit dans KFC et whisky dans Bourbon du Kentucky .

«Le meilleur ami de mon grand-père était Jim Beam», me dit Samuels. ' Papa [Van Winkle] m'a donné mon premier verre à 12 ans. » Il pense que cette communauté de «bricoleurs» a contribué à développer le goût et la vision de son père.

«Qu'y a-t-il dans le Kentucky?» se demanda-t-il à haute voix. «Maintenant, je ne peux pas parler avec une autorité vraiment en dehors du bourbon. J’ai eu la chance de connaître beaucoup de ces gens, j’habitais à côté d’eux, et je connaissais assez bien le colonel Sanders et l’aimais. Le bricolage en était une grande partie, et vous savez que vous pouvez toujours regarder en arrière et relier les points. Il est difficile de regarder en avant et de les connecter. Le dénominateur commun, avec le recul, c'est qu'ils étaient tous des artisans, ils étaient tous concentrés sur le produit. Et si vous leur posez des questions sur une stratégie marketing, ils vous répondront: 'Eh bien, si nous faisons de la merde qui a bon goût…' '

Telle était la vérité directrice du colonel, expliqua Samuels. C'était aussi la philosophie derrière Maker’s Mark.

«Papa n'avait aucun sens commercial du tout», a-t-il poursuivi. «Tout dépendait de ce qu’il y avait dans la bouteille. En fait, la plupart des bagarres que maman et papa ont eues concernaient le fait qu'il allait les mettre en faillite parce que le truc allait juste rester dans le tonneau et n'avait pas beaucoup réfléchi à sa commercialisation. Il était donc probablement le non-entrepreneur le plus pur à avoir jamais créé une industrie.

La famille Samuels peut retracer ses racines du Kentucky et de l'alcoolisme depuis des siècles, mais pour Bill Jr., l'expertise avait vraiment commencé avec son père. «Il est parti pour faire une chose, qui était de faire un meilleur whisky que ses ancêtres», a expliqué Samuels. «Parce que nous sommes venus au Kentucky avec un alambic de 60 gallons en cuivre de mon arrière-grand-père de Pennsylvanie. Mes quatre arrière-grand-père sortis de la Révolution… ont pris l’immobilisation de son père, sont venus au Kentucky. C’est ce avec quoi nous avons commencé et c’était 1784. Et nous avons fait de la merde whisky pour les 170 prochaines années. J'ai gagné ma vie!

À ce jour, Samuels attribue les premiers succès de Maker’s Mark et de Kentucky Fried Chicken au dévouement chimérique (et peut-être pathologique) à garder intact le caractère sacré de leurs produits. Au cours de ses voyages avec Sanders, il voyait à plusieurs reprises la colère surnaturelle du colonel sur tout cuisinier ou opérateur maman-et-pop qui osait baiser avec sa recette.

Après une réprimande monumentale, le jeune Samuels a confronté Sanders à propos de son humeur. «En fait, je me suis disputé contre lui», a déclaré Samuels. «Pouvez-vous imaginer ce jeune de 16 ans qui s’intéresse au gars qui, dans cinq ans, allait devenir la personne vivante la plus célèbre au monde? Je lui ai dit: «Je pensais que c’était un peu exagéré.» »

Le colonel s'est indigné, se souvient Samuels. «Il a dit:« Ce n’était ni l’un ni l’autre. »Et j’ai dit:« Comment se fait-il? »Il a dit:« Eh bien, nous n’aurons pas à le refaire ».'

«Et le mot est sorti: Ne vous foutez pas du processus du colonel. … Parce qu'il était un vrai maniaque de bien faire les choses. Et j'ai toujours respecté ça. Je dirais que c'était le principal enseignement de lui pour moi. '

Dans les années 1970, Samuels a repris Maker's Mark et l'a guidé à travers le boom sans précédent du whisky avant de prendre sa retraite d'une légende de l'industrie en 2011. Avant de céder la charge, le père de Samuels lui avait donné un impératif: Ne gâche pas le whisky .