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Comment Napa Valley est devenue la deuxième (pas la première) AVA du pays

Lorsque Augusta, dans le Missouri, a été nommée première zone viticole américaine en juin 1980, beaucoup de gens ont surpris qu'elle ait battu Napa Valley à la désignation de seulement huit mois. Mais le vigneron du Missouri Lucien Dressel a prédit une route beaucoup plus difficile pour ses homologues californiens, dont la stature montait en flèche dans l'industrie mondiale du vin après 1976. Jugement de Paris . «Personne ne sait où commence ou finit la Napa Valley», a déclaré Dressel aux journalistes. «Ce sera une vraie bataille.»

Cette question - ce qui définit la Napa Valley et les vins qu'elle produit - était en effet au cœur d'une saga lourde et parfois controversée de réunions, pétitions et auditions menant à la création de la Napa Valley AVA, qui est devenue officielle le 27 février. 1981. En 1978, le Bureau de l'alcool, du tabac et des armes à feu (maintenant connu sous le nom de TTB) a établi des critères définir une AVA et, à ce titre, l'appellation d'origine sur une bouteille. Mais un point de friction majeur qui est apparu parmi les vignerons et les viticulteurs du comté de Napa était la façon dont l'un de ces facteurs - la frontière géographique - serait déterminé.



Il y avait deux points de vue opposés, l'un maintenu par l'éminente Napa Valley Grape Growers Association, dirigée par Andy Beckstoffer, qui reste l'un des noms les plus puissants de Napa et les 35 membres de Napa Valley Vintners. Les deux groupes ont convenu que le bassin versant de la rivière Napa devrait définir les limites de l'AVA et, en 1978, ils ont conjointement chargé une société d'ingénierie de dessiner une carte montrant ces limites sur la base des levés géologiques américains.



C'est le dernier tire-bouchon que vous achèterez jamais

De l'autre côté, il y avait des producteurs de l'est du comté de Napa, y compris des noms importants comme Inglewood Winery et Domaine Chandon. Se faisant appeler les Eastern Valley Growers, le groupe a affirmé que les raisins cultivés dans tout le comté, pas seulement dans la région du bassin versant, avaient longtemps été associés à la Napa Valley, et que leurs contributions avaient contribué à sa stature en rapide augmentation. Ce contingent s'est engagé à engager un avocat, William Demarest, basé à Washington D.C., qui a également noté que l'utilisation de la désignation de bassin versant plus limitée signifierait moins de raisins, moins de vin et des prix plus élevés pour les consommateurs.

Le débat qui a duré des années a abouti à une audience de deux jours fin avril 1980, dans un Holiday Inn de Napa, où un panel BATF de cinq membres de Washington, DC, a entendu le témoignage de dizaines de témoins sur les sols, le climat et la géographie ( en d'autres termes, excellente lecture pour les amateurs de vin). La déclaration de Bill Jager, un partenaire des vignobles de Freemark Abbey et de Rutherford Hill (qui n'était pas présent mais avait lu son commentaire à haute voix), était particulièrement directe (sinon un peu dramatique): Les vins de la Napa Valley ont réussi… notre gouvernement sera ridiculisé dans le monde entier et tout le poids de ce fiasco retombera sur le Bureau.



En fin de compte, les Eastern Valley Growers ont prévalu et le BATF a autorisé l'inclusion des vallées Pope, Wooden et Gordon, entre autres, dans la nouvelle AVA de Napa Valley lorsque les règlements d'étiquetage du bureau sont entrés en vigueur le 1er janvier 1983. Et même si la recommandation du bassin versant a échoué, Beckstoffer attribue à la création de l'AVA d'avoir établi une nouvelle norme pour les consommateurs avertis qui veulent savoir exactement d'où vient leur vin.

«Depuis, toutes les sous-appellations - Rutherford, Oakville, Sainte-Hélène - ont été développées», a déclaré Beckstoffer à VinePair. «Maintenant, les gens recherchent un vignoble désigné, alors vous épluchez cet oignon jusqu'au bout. C’est l’évolution qui contribue à définir la Napa Valley et sa qualité. »

Sans oublier de fixer un prix toujours plus élevé pour certaines des bouteilles les plus convoitées au monde. «Cela a changé le monde du vin californien pour toujours», déclare George Webber, historien du personnel de la collection Boisset et expert de l'histoire du vin du nord de la Californie. «Si ce n’était pas pour le Jugement de Paris, nous n’aurions pas l’AVA, et alors nous n’aurions pas de bouteilles de 1 500 $ de Aigle hurlant , qui défie presque toute compréhension humaine.