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Les montagnes reculées produisant certains des vins les plus sains au monde

Sir Isaac Newton peut garder sa pomme. Un coup de soleil a fourni toute l'inspiration dont un scientifique bolivien avait besoin pour révolutionner notre façon de penser la santé et la vinification en haute altitude.

Marco Taquichiri, chef du département de physique de l'Universidad Autónoma Juan Misael Saracho à Tarija, en Bolivie, a récemment lancé une étude analysant la corrélation entre élévation et le resvératrol, un composé polyphénol naturel. Il a constaté que les raisins cultivés en Bolivie contiennent jusqu'à 10 fois plus de resvératrol que ceux cultivés à des altitudes plus basses.



Trouvé dans les peaux de raisin, le resvératrol réputé possède des propriétés anti-âge et anti-maladies. Des études suggèrent qu'il pourrait inhiber la croissance des tumeurs et freiner l'activité pré-cancérigène. Le resvératrol est également fréquemment cité comme une explication possible des faibles taux de maladies cardiovasculaires en France, malgré une alimentation nationale riche en graisses saturées.



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En tant que physicien, Taquichiri était moins intéressé par les effets sur la santé des antioxydants et plus curieux de savoir comment les plantes de la région pouvaient se défendre contre un bombardement quotidien du rayonnement solaire, en particulier de la lumière ultraviolette. La municipalité urbaine de Tarija et sa vallée environnante sont assez proches de l'équateur et atteignent des altitudes provoquant des maux de tête. Cette combinaison rend le rayonnement solaire particulièrement puissant.

Tariji, Bolivie

Taquichiri a rappelé une conversation qu'il avait eue avec des amis de l'université au sujet de la réponse des plantes à des niveaux élevés de rayonnement solaire. «Humains, pour nous protéger du soleil, nous irons à l’ombre. Nous mettons des chapeaux. Nous avons mis un écran solaire », a-t-il déclaré. «Et que font les plantes?»



Ils produisent des composés chimiques pour se protéger, a-t-il expliqué, dont le resvératrol. Dans cet esprit, Taquichiri a décidé de mesurer les niveaux de resvératrol dans les raisins locaux en les transformant en vin et en testant les échantillons.

Les chercheurs ont choisi trois cépages pour leur étude. Les rouges étaient Syrah et Cabernet Sauvignon . (Ce dernier a été sélectionné, selon Taquichiri, parce que «cela signifie du vin dans le monde entier».) L'équipe a également mesuré le composé du cépage blanc omniprésent de la région, le Muscat d'Alexandrie.

Les producteurs étaient désireux d'apporter un soutien financier. «C'était économiquement stratégique pour le département [de Tarija]», a déclaré Taquichiri, expliquant que la production de raisin est l'une des principales industries de la région. Avec les sujets de test et le financement garantis, le scientifique chevronné a commencé son projet.



Les résultats étaient hors du commun.

Les niveaux de resvératrol dans les raisins cultivés en Bolivie étaient exponentiellement plus élevés que ceux cultivés à des altitudes plus basses - et pas seulement le double ou le triple. Un échantillon avait des niveaux de resvératrol 10 fois plus élevés que les raisins de basse altitude.

Les résultats du Muscat blanc se sont avérés particulièrement spectaculaires. On pense généralement que le cépage possède une quantité nominale de resvératrol. Le groupe test de Taquichiri avait des quantités considérablement plus élevées que les vins de basse altitude. Il était tellement choqué qu'il a demandé à un laboratoire argentin de Mendoza de revérifier ses découvertes. Les résultats sont revenus les mêmes. Ses découvertes ont été confirmées.

«La base de leur affirmation est solide», a déclaré le Dr Andrew Waterhouse, professeur d'œnologie à l'Université de Californie à Davis. Waterhouse a passé des décennies à étudier le vin et se spécialise dans les effets sur la santé des composés phénoliques comme le resvératrol. Il n’avait pas encore vu l’étude de Taquichiri, mais a affirmé que les scientifiques avaient trouvé un lien entre la lumière ultraviolette et les niveaux de resvératrol. Alors que Waterhouse a averti que le resvératrol doit être consommé en grandes quantités pour produire des effets notables sur la santé, il a ajouté: «Le fait que les raisins boliviens en contiennent plus est nouveau.»

Les résultats de l’étude de Taquichiri n’ont malheureusement pas facilité la recherche de vins boliviens à l’extérieur du pays. À moins que les établissements vinicoles locaux ne soient en mesure d'étendre la production et l'exportation, la plupart des consommateurs auront du mal à trouver des vins boliviens.

Les défis de la Bolivie sont en partie d'ordre géographique. Malgré la tradition viticole séculaire du pays, les producteurs se contentent d’une minuscule parcelle de terre pour la culture du raisin - une superficie d’environ la moitié de la superficie de Manhattan. Seulement 40 pour cent de cette superficie est utilisée pour la production de vin, la majorité est utilisée pour la culture de raisins de table.

Les vignerons de Tarija sont en outre gênés par un manque de soutien économique et infrastructurel. L'érosion de l'assiette fiscale a sapé le financement de la recherche à Tarija, limitant les possibilités de suivi et d'études futures sur le sujet.

Les établissements vinicoles de la région ont également mis du temps à commercialiser les niveaux élevés de resvératrol dans leurs vins. En conséquence, ils pourraient faire face à la concurrence d'autres producteurs de haute altitude, y compris ceux de Cafayate, une région viticole voisine Argentine .

Pour le moment, voyager est sans doute le moyen le plus fiable de déguster les vins boliviens riches en resvératrol. Les habitants de Tarija sont fiers de leur vin et désireux de le partager avec les visiteurs, et plusieurs restaurants locaux servent exclusivement des bouteilles boliviennes. Cependant, il est fortement recommandé d’apporter sa propre crème solaire.