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L'histoire de Champagne Charlie: pionnier américain du champagne, espion confédéré accusé et ancien propriétaire de Denver

Une facture pour le champagne musical Charlie, inspiré par ses exploits

Il est connu comme l’homme qui a popularisé le champagne en Amérique. Il a également été détenu comme espion confédéré pendant des mois, c'est-à-dire jusqu'à ce que l'empereur Napoléon III fasse pression sur le président Lincoln pour obtenir sa libération. Un homme fauché et brisé, il a fait un retour quand quelqu'un lui a donné les titres d'un tiers de toutes les terres d'une ville alors à peine connue appelée Denver. Est-ce que tout cela est vrai? En fait, la plupart le sont. Mais lorsque vous entrez dans les détails, les choses deviennent floues. Nous ne parlons pas d’histoire ancienne, alors pourquoi cette confusion?

Pour comprendre l’histoire improbablement vraie de la vie de Charles «Champagne Charlie» Heidsieck, vous devez comprendre le type de spécialiste du marketing dont nous parlons ici. Gagner pour soi-même le surnom de «Champagne Charlie», décerné par l’un des nombreux journaux new-yorkais de l’époque, ne commence pas à expliquer le type d’homme en question. Pour vraiment comprendre, vous devez revenir sur une cascade que le père de M. Heidsieck, Charles-Henri a tenté de réaliser lors de la tristement célèbre invasion ratée de la Russie par Napoléon:



«Le père de Charles (Charles-Henri) a monté sur un étalon blanc en 1811, juste avant l’avancée de l’armée de Napoléon, jusqu’à la Russie comme coup publicitaire. Maître promoteur, son père est arrivé à Moscou avec des caisses de champagne et son carnet de commandes.



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L'objectif étant, bien entendu, de vendre du Champagne à n'importe quelle équipe gagnante.

Charles Champagne Charlie HeidsieckCharles Heidsieck est né en 1822. En 1851, à 29 ans, il fonde sa propre Maison de Champagne (d'autres membres de sa famille fondent les maisons qui deviendront Piper-Heidsieck et Heidsieck & Co Monopole). Un an après son entrée en affaires, il partit pour les États-Unis. Après avoir établi une entreprise d'importation à New York, avec un agent de vente local, il s'est lancé dans un voyage de marketing à travers la Nouvelle-Angleterre. Sa marque établie comme une nouvelle boisson populaire et festive, il revient en France. Un énorme succès a suivi. Son champagne était distribué le long de la côte est. «Des milliers de bouteilles par an» étaient consommées dans la seule Nouvelle-Orléans d’influence française.



Quand Heidsieck est revenu à New York, cinq ans plus tard, il n'était plus Charles Heidsieck, il était Champagne Charlie . Selon de multiples histoires, il a été accueilli avec faste, couvert de journaux et soir après soir de banquets de la haute société où le champagne coulait librement. Lors d'un de ses voyages ultérieurs aux États-Unis, il a écrit, dans une lettre à sa femme Amélie, à propos des citoyens de la Nouvelle-Orléans:

«Ils sont chaleureux, accueillants, généreux… et ils adorent manger et boire!»

Espion confédéré?

Heidsieck avait pris un grand risque, faisant peser le succès de sa jeune entreprise sur un pari personnel pour ouvrir le marché américain. Les risques qu'il a pris ont été récompensés par un «succès retentissant». Les ventes rapportées aux États-Unis - presque impossible à exagérer - avaient dépassé les 300 000 bouteilles en 1861. Ce serait l'année où la guerre civile américaine éclaterait.



Charles Heidsieck PosterL’activité champenoise en plein essor de Champagne Charlie était fortement dépendante des exportations vers un pays désormais en guerre contre lui-même. Avec la moitié de ses actifs immobilisés dans des comptes américains impayés, Heidsieck a navigué vers New York. Ce qui s'est passé ensuite est rapporté d'une demi-douzaine de façons différentes, mais le résultat est toujours le même. L'agent commercial de Heidsieck à New York a déclaré que les dettes n'étaient pas valables - poussant Heidsieck au bord de la ruine. Dans certains récits, l'homme a affirmé qu'un acte du Congrès, qui exonérait les Nordistes de leurs dettes de coton envers les Sudistes, excisait sa dette de Champagne. Un autre compte cite un acte confédéré similaire visant à acquitter les dettes dans la direction opposée. D'autres encore affirment que le partenaire américain de Heidsieck a simplement menti pour se sortir de la dette, invoquant une loi inexistante. Un compte rendu difficile à trouver sur un site Web de langue anglaise et de production française prétend que c'était la cupidité du partenaire et le souhait de «faire tomber Charlie de son piédestal et de se remplir les poches».

Quoi qu'il arrive vraiment, Champagne Charlie était dans une situation désespérée. Ne voyant aucune autre option, il partit pour la Nouvelle-Orléans, où il possédait d'importants comptes marchands. Alors que la guerre civile a explosé en violence ouverte, il aurait emprunté une route secrète et détournée, qui l’a conduit aussi loin à l’ouest que le Kansas avant d’atteindre la Nouvelle-Orléans, avec également de multiples visites à Mobile, en Alabama. Il atteignit finalement la Nouvelle-Orléans en avril ou mai 1862 (les récits diffèrent sur l'ordre des événements).

Mauritz de Haas - Farragut

La Nouvelle-Orléans était fauchée. Pire encore pour Champagne Charlie, les batailles de Fort Jackson et de St. Philip faisaient rage. À la fin d'avril, l'Union avait pris la Nouvelle-Orléans et Fort Jackson était en train d'être converti en prison de l'Union.

Bien que la Nouvelle-Orléans et la plupart de ses habitants fussent fauchés, Heidsieck trouva un marchand endetté, qui avait les moyens de le rembourser sous la forme d'un entrepôt rempli de coton, situé à Mobile. En raison d'un blocus de l'Union, le coton était très demandé en Europe. Saisissant une dernière opportunité de sauver son entreprise de Champagne, il a mis le coton à bord de deux navires et les a envoyés sur des routes différentes, tentant d'exécuter le blocus. Les cuirassés de l'Union ont coulé les deux navires et leurs cargaisons. Champagne Charlie s'est rendu compte qu'il était temps de quitter le pays qui l'avait rendu riche.

General Butler à la Nouvelle-Orléans

Lisez le point de vue du général Butler sur les actions de Charles Heidsieck.

Le consul de France à Mobile, dans le but de faciliter le retour d’Heidsieck en France, lui a fourni une valise diplomatique qu’il devait remettre au consulat de France à La Nouvelle-Orléans. Une fois là-bas, son plan était d'affréter un bateau à Cuba ou au Mexique, puis de rentrer chez lui en France.

La valise diplomatique a scellé le sort de Champagne Charlie. Parmi les documents figuraient des notes concernant la production d'uniformes de l'armée confédérée par les entreprises textiles françaises. Lorsque Heidsieck est arrivé à la Nouvelle-Orléans, la poche à la main, le général de l’Union Benjamin F. ‘Beast’ Butler l’a capturé. La valise diplomatique a été saisie, son contenu révélé, et Heidsieck a été emprisonné à Fort Jackson, accusé d'espion confédéré.

Heidsieck a fait valoir son ignorance sur le contenu de la pochette. Le général Butler, dans ses notes envoyées à Washington, avait une opinion différente:

«Je l'ai arrêté en tant qu'espion - je l'ai confiné en tant qu'espion - j'aurais dû le juger en tant qu'espion, et le pendre sur déclaration de culpabilité en tant qu'espion, si je n'avais pas été interféré par le gouvernement de Washington. Il avait, lors de son arrestation, une enveloppe de toile de la taille d'un peck-mesure solidement attachée à des cordons couvrant les lettres des consuls français, suisse, prussien et belge, ainsi qu'un grand nombre de lettres adressées à des personnes pour la plupart rebelles, ou pire, mêlées d'étrangers contenant renseignements sur la contrebande. »

Cependant, il avait gagné le surnom de Champagne Charlie, il est incontestable que l'homme était célèbre, aux États-Unis et en France. Le combat pour sa libération a commencé immédiatement. Le consul de France à la Nouvelle-Orléans a exigé sa libération. Le général a été forcé de tenir son nœud coulant et d'expliquer la situation au secrétaire d'État à Washington, D.C. Cela a pris des mois et est devenu connu sous le nom de L'incident de Heidsieck . Le gouvernement français a insisté. Heidsieck, toujours en train de faire un bon numéro, a affirmé qu'il était de plus en plus malade, privé de sa dose quotidienne de champagne - une accusation que le général Butler jugeait exaspérante. Napoléon III, alors empereur de France, aurait personnellement écrit au président Lincoln au nom de Heidsieck. Contre les violentes plaintes du général Butler, Heidsieck a été libéré et renvoyé en France.

Toute histoire normale aurait dû se terminer ici, probablement bien avant ici. Champagne Charlie était fauché, en mauvaise santé, et même s'il avait les moyens de produire du champagne, son marché primaire était en guerre. Il rentra en France en novembre 1862, «démoralisé et fauché».

Denver

Quelques mois plus tard, un missionnaire américain s'est rendu en France avec pour instructions de localiser Heidsieck. Le frère de l’agent commercial de Heidsieck à New York lui avait donné un colis à livrer à Heidsieck. Apparemment, l’homme avait «honte» des actions de son frère, et il a donc offert un remboursement sous forme d’actes pour atterrir dans le territoire du Colorado. Heidsieck n’a pas été impressionné. Quelques années plus tard, ces actes seraient le carburant pour rebâtir son entreprise.

Les actes représentaient un tiers de ce qui était alors un petit village obscur du territoire du Colorado. Le nom du village était Denver. Avant la fin de la décennie, la guerre civile était terminée, un nouveau boom minier de l’argent s’emparait du Colorado, et la population et la richesse de Denver explosaient alors qu’elle était reliée au chemin de fer Transcontinental et nommait la capitale territoriale. La pile d'actes sans valeur était devenue extrêmement précieuse. Heidsieck a vendu le terrain et a utilisé l'argent pour reconstruire son entreprise de Champagne.

Denver en 1898

À la mort de Champagne Charlie en 1893, son entreprise figurait à nouveau parmi les principaux producteurs mondiaux de Champagne. L'entreprise lui a survécu, passant entre les mains de divers propriétaires. Il y a à peine un an et demi, désormais aux mains d’EPI, une entreprise appartenant à l’une des familles les plus riches de France, la marque Charles Heidsieck a été «relancée», avec - quoi d'autre - une nouvelle campagne marketing dans le but de repopulariser la marque à travers le monde.