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L'histoire étonnamment courte du single malt Scotch

En novembre 2018, une bouteille de whisky single malt Macallan de 60 ans vendu aux enchères pour 1,5 million de dollars. C'était la troisième bouteille de ce type à dépasser la barre du million de dollars cette année-là et la troisième à battre le record du monde de la plus chère du monde. whisky .

Les choses n’ont pas toujours été ainsi. En fait, lorsque Macallan distillait ces expressions, vers 1926, la catégorie single-malt était pratiquement inconnue en dehors de l'Écosse.



Jusque dans les années 1960, «la fortune de l’industrie du whisky écossais était entièrement basée sur le mélange de scotch», explique Charles Maclean, un spécialiste du whisky écossais, à VinePair. Un regard sur le différences entre chaque méthode de production montre pourquoi c'était le cas.



Le whisky single malt est distillé en petits lots à l'aide d'alambics en pot. Le procédé n'utilise que de l'orge maltée et, conformément à la loi, l'intégralité d'un single malt en bouteille doit être fabriquée sur le même site de distillerie. Le whisky à grains mélangés, quant à lui, est distillé à partir d'un certain nombre de grains différents et utilise des alambics continus à plus grande échelle.

Inventé au début du 19e siècle, et également connu sous le nom de colonne ou encore Coffey, alambics continus sont plus efficaces et moins coûteux à exploiter. La variété de grains utilisée dans les factures de purée pour le scotch mélangé est moins chère que l'orge maltée. Cependant, les whiskies de céréales n'ont pas la saveur des whiskies de malt distillés en pot, de sorte que les distillateurs ont trouvé un équilibre en mélangeant les deux. (Autrefois interdite, cette pratique est devenue légale après l’introduction du Gladstone’s Spirit Act en 1860.)



En ce moment, whisky irlandais avait une meilleure réputation que Scotch, car il était plus cohérent, dit Maclean, et 'sans cohérence, vous ne pouvez pas marquer.' Le mélange a permis aux distillateurs écossais d'obtenir un produit plus régulier et, dans les années 1870, les mélangeurs avaient mis au point une formule «adaptée aux palais de Londres et de l'Empire», explique-t-il.

C'est ainsi que se lance le premier «boom» du whisky écossais. Le réseau ferroviaire britannique en pleine expansion a aidé à la distribution et une «mode pour tout ce qui est écossais» a été dirigée par la reine Victoria, dit Maclean. Plus important encore, les vignobles européens ont été dévastés par le phylloxéra, ce qui signifie que le brandy et le cognac sont devenus indisponibles. Brandy avec du soda avait été la boisson de choix pour la classe moyenne anglaise, et ainsi le scotch mélangé a rapidement pris sa place.

Notamment, le whisky de malt était encore produit à cette époque - c'était un ingrédient essentiel dans les mélanges, après tout - mais la plupart était vendu en vrac aux mélangeurs plutôt qu'en bouteilles aux consommateurs. En dehors de l'Écosse, cependant, le whisky de malt était «à peu près inconnu», dit Maclean.



Finalement et inévitablement, cependant, les modes ont changé, la production a dépassé la demande et une série d'événements allant de la Grande Dépression à la Prohibition en passant par la Seconde Guerre mondiale ont dévasté l'industrie du whisky écossais. Certaines distilleries ont repris vie dans les années 1960, se concentrant à nouveau sur le whisky blended.

Tous sauf un, c'est-à-dire. En 1963, William Grant & Sons possédait Glenfiddich a décidé qu'il était temps d'introduire le whisky de malt au monde. «Sandy Grant Gordon, arrière-petit-fils de William, [était] si fier de notre single malt qu'il fait de Glenfiddich le premier à être activement promu en dehors de l'Écosse», lit-on sur le site Web de la société. «Les consommateurs du monde entier, habitués à boire du whisky blended, sont initiés aux délices du single malt.»

Au début, la distillerie exportait et faisait la promotion de son whisky de malt sous le nom de «Straight Malt», puis de «Pure Malt», avant que le terme «Single Malt» ne soit finalement inventé et collé.

«Glenfiddich était très clairvoyant en commençant à promouvoir leur single malt», dit Maclean. «Ils bénéficiaient d'un avantage de 10 ans sur le premier arrivé par rapport au reste de l'industrie.»

Dans les années 1970, un certain nombre d'autres distillateurs ont commencé à fabriquer et à embouteiller de petites quantités de whisky single malt. En 1980, il y avait un total de 27 single malts disponibles. L'année suivante, ce chiffre atteignit 49 - «même si la plupart étaient très, très rares», dit Maclean. En 1989, il y avait 104 single malts sur le marché.

En 2006, le premier «Malt Whisky Yearbook» a été publié. Cette première édition recensait une cinquantaine de nouveautés en 2005. Dans les notes d’ouverture de l’édition 2010 du livre, l’éditeur note qu’il est «pratiquement impossible» de répertorier tous les nouveaux embouteillages de single malt.

Et ce n’est pas seulement en Écosse où la catégorie des single-malt est en plein essor. Aujourd'hui, des distillateurs du monde entier, dans des pays dont Japon , Inde , Taïwan , L'Australie, le Danemark, la Finlande et les Pays-Bas produisent et vendent leurs propres expressions de whisky d'orge malté distillé en pot. Parlez de l'hypermétropie.