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Nous n’aurions pas des Bourbons cultes en édition limitée sans Jim Beam

Et si je vous disais une nouvelle édition limitée Bourbon était bientôt sur le marché. Dix-huit ans, 99 épreuves, terminé à Fussigny Cognac fûts. Il n'y a qu'environ 5 000 bouteilles disponibles.

Que paieriez-vous pour cela?



Et si je vous disais que la bouteille elle-même était en cristal français carafe , délicatement gravé à l'acide avec des images de feuilles de chêne, d'une valeur de 75 $ même vide.



Maintenant que paieriez-vous?

Aujourd'hui, ces bonafides pourraient venir avec un PDSF de plusieurs milliers de dollars, et ils sortiraient rapidement des magasins d'alcool. Mais quand Masterpiec de Jim Beam Distiller est a été libéré, en 1999 pour 250 $, il s'est tranquillement assis sur des étagères en ramassant la poussière pendant près d'une décennie. Aujourd'hui, il commence enfin à être revisité comme un classique bien avant son temps, un whisky visionnaire qui a inauguré une nouvelle ère de bourbon de collection haut de gamme.



En 1999, le monde était obsédé par Vodka . Pappy Van Winkle 15 ans était encore à cinq ans de sa sortie, et bien d'autres années loin de dominer la conversation culturelle. Si vous avez acheté un bourbon «de fantaisie» pour votre prochaine fête de l'an 2000, il pourrait vous coûter au mieux 30 dollars.

Alors pourquoi diable Jim Beam a-t-il décidé de lancer, sur ce marché apparemment indifférent, un bourbon de 18 ans fini en fûts de Cognac à un prix aussi incroyable?

«Papa avait vendu du whisky à un gars d’Asie, qui voulait le mettre en bouteille à un âge beaucoup plus avancé que nous le faisons normalement», explique Fred Noe, le fils de Booker Noe et actuel maître distillateur de Jim Beam. Fred dirigeait la mise en bouteille et l'étiquetage à la fin des années 1990. «Nous lui avons donc vendu les barils tout de suite», dit-il. «Nous les embouteillerons quand vous voudrez, lui avons-nous dit. Ensuite, l’économie asiatique a commencé à chuter et il a dû se retirer de l’accord. Il nous a donc revendu les barils et nous les avons pris. '



À ce moment-là, le bourbon avait environ 16 ans et était assez boisé. Bien plus vieux que tout ce que Jim Beam avait jamais vendu - diable, plus vieux que presque tous les bourbon qui avaient déjà frappé les étagères à l'époque. Booker Noe ne savait pas quoi en faire - jusqu'à ce qu'il trouve une solution intelligente.

À l’époque, Jim Beam avait un partenariat de distribution avec Fussigny, la maison renégate de Cognac d’Alain Royer. Booker se demandait ce qui pourrait arriver s’il mettait le bourbon boisé dans certains fûts de Cognac de Royer pendant environ un an. Espérons que les notes de brandy plus sucrées pourraient l'atténuer un peu. Alors Beam a pris la moitié du lot de bourbon plus ancien et a essayé exactement cela.

À la fin des années 1990, la «finition» du whisky n'était pas une pratique aussi courante qu'aujourd'hui. En fait, aucune entreprise de bourbon ne l'avait jamais fait auparavant - prenez un bourbon de son fût de chêne d'origine, puis mettez-le dans un autre fût pour les derniers mois de sa vie de vieillissement. L'industrie écossaise ne pratiquait la pratique elle-même que depuis environ 1983, Balvenie étant généralement considéré comme le premier à déplacer intentionnellement son produit d'anciens fûts de bourbon vers des mégots de sherry ex-Oloroso. Glenmorangie venait également de commencer à explorer la finition - ou la seconde maturation - de ses whiskies dans d'anciens fûts de vin. Bien qu’une pratique décalée, voire inédite en Amérique à l’époque, le gambit de Booker a fonctionné.

«Le cognac a cultivé le backwoodsman avec une finesse absolue et a également laissé son goût distinctif de brandy en bouche», a noté Cigar Aficionado dans une critique stellaire.

Le défi suivant consistait à fournir aux consommateurs un whisky si laborieusement créé. En 1999, Jim Beam n'avait qu'une demi-douzaine de produits disponibles. White, Black, Beam's Choice, 8 Star Blend et la gamme Small Batch. Le plus cher de ceux-ci était le Booker's éponyme, une offre de résistance de canon de six à huit ans, lancée pour la première fois en 1987, au prix de 39,99 $. Une tonne d'argent dans la journée, c'était à la fois l'une des sorties les plus chères et intentionnellement limitées jusqu'à ce point de l'histoire du bourbon.

Ce nouveau produit prendrait le nom de Distiller’s Masterpiece, même si les maîtres distillateurs n’étaient pas encore devenus les rock stars qu’ils sont aujourd’hui. (Comme Fred Noe me l'a dit, 'Booker n'était pas encore célèbre en 1999, pas tellement. Bourbon était encore une vente lente parce que nous n'avions pas encore parcouru toutes les saveurs de la vodka. Vodka à saveur de cinabon et autres.' ) Les bouteilles étaient en forme de larme, avec des feuilles de chêne gravées sur le dessus et les signatures de Booker Noe et d'Alain Royer sur le devant. Il est venu dans des boîtes en bois robustes qui se sont pliées comme un livre.

«Ils essayaient de jouer sur le Louis - comment ça s'appelle? - Treiz », se souvient Noe, citant le désormais célèbre Cognac à 3 000 $ apprécié des rappeurs de la pluie et des Wall Streeters.

Jim Beam

Le maître distillateur actuel de Jim Beam, Fred Noe (à droite), avec son fils, Freddie, en 2018. Le père de Fred, Booker Noe, a créé le premier chef-d'œuvre du distillateur. Crédits: Jim Beam

Rappelant le Cognac, et au prix de 250 $ en 1999, Distiller’s Masterpiece était là-haut avec les scotches les plus chers disponibles à l’époque. Le plan de Booker était de le vendre à des restaurants chics, steakhouses principalement , par opposition aux consommateurs de détail. C'était l'une des raisons pour lesquelles vous pouviez enregistrer votre bouteille et demander à Jim Beam de vous envoyer une plaque gravée, parfaite pour être exposée dans les types d'endroits où les clients inscrits sur des comptes de dépenses ne craignent pas de dépenser 50 $.

«Je pensais que papa était devenu fou», dit Noe. '' Qu'est-ce que tu penses avec ce prix? 'Lui ai-je demandé.'

Que ce soit en raison de son profil de saveur expérimental ou de son prix élevé, il avait clairement quelques années d'avance sur son temps. Les bouteilles étaient faciles à obtenir si vous aviez le butin.

Un deuxième chef-d'œuvre de distillateur est sorti en 2002 en utilisant l'autre moitié de ces fûts initiaux. Cette édition avait maintenant 20 ans et se terminait dans des fûts de Porto fauves et vintage de la cave californienne Geyser Peak. Il est également venu dans une carafe en verre français gravée de feuilles de chêne, scellée avec un bouchon à crête d'or numéroté individuellement (cette fois seulement 2500 bouteilles), avec le prix augmenté à 300 $. «[Une] autre bombe de saveur raffinée», a écrit Cigar Aficionado cette fois.

Ces bouteilles n'ont peut-être pas volé hors des étagères des magasins, mais au moins l'industrie prenait note de l'ambition. Richard Carleton Hacker of Robb Report a nommé le 20 Year l'un des meilleurs spiritueux de l'année. Et, dans le numéro de septembre 2002 de Wine Enthusiast, dans un article sur les distilleries de pointe, principalement en raison de ces deux sorties Masterpiece de Distiller, Gary Regan a qualifié Jim Beam de «sans doute l'étoile la plus brillante du comté de Bourbon».

Nous étions au bord d'une nouvelle ère dans le bourbon. Après la sortie de Pappy Van Winkle 15 ans en 2004, tous les paris étaient ouverts. En 2017, Buffalo Trace vendait un Old Rip Van Winkle 25 Year Old qui était livré dans une carafe en cristal Glencairn faite à la main surmontée d'un bouchon en argent, dans une boîte faite des bâtons de baril qui avaient précédemment contenu le bourbon. Il coûtait au départ 1 800 $, mais c'était clairement sous-évalué - il commencerait presque immédiatement à se négocier pour plus de 10 000 $ sur le marché secondaire.

En 2007, Four Roses a commencé à sortir ses propres éditions limitées, à commencer par 1 442 bouteilles d'une offre à l'épreuve du tonneau qui célébrait les 40 ans du maître distillateur Jim Rutledge dans l'industrie. Aujourd'hui, les «LE» annuels de la société sont parmi les plus convoités parmi les connaisseurs. Heaven Hill a également lancé son propre programme en édition limitée en 2007 avec la Parker’s Heritage Collection, destinée à honorer son propre maître distillateur de longue date, Parker Beam. (L’édition 2011 de Parker’s Heritage serait également finie de façon amusante dans les fûts de cognac d’Alain Royer, ce qui fait encore un peu chier Noe).

Finalement, cette race nouvellement créée de collectionneurs de bourbon obsédés par la rareté et les dépenses libres a commencé à revisiter les deux chefs-d'œuvre du distillateur.

«À tous égards, [Distiller's Masterpiece] était un whisky étrange que le marché pouvait absorber à l'époque et c'est pourquoi, jusqu'à il y a quelques années, vous pouviez les voir assis sur l'étagère supérieure des magasins d'alcools en train de ramasser la poussière», a écrit Josh Peters sur son Blog Whiskey Jug en 2016. Aujourd'hui, la version de 1999 se vend environ 1 000 $ à maisons d'enchères .

En 2013, lorsque la troisième édition du Distiller’s Masterpiece est sortie, le marché du bourbon avait radicalement changé. Booker était mort depuis 2004 et Fred Noe était désormais pleinement aux commandes du projet. Noe utiliserait la même technique de finition que son père, mais cette fois avec PX Sherry fûts. Les bouteilles étaient destinées à être vendues uniquement dans leur centre d'accueil nouvellement ouvert à Clermont.

«Lorsque nous avons ouvert la [Jim Beam American Stillhouse], nous voulions quelque chose que les gens ne pouvaient acheter que là-bas», explique Noe. 'Mais ensuite, des commerciaux nous ont dit:' Pourquoi ne pouvons-nous pas avoir ça? 'Les comptes hors site ont commencé à envoyer des visiteurs et à les ramener dans leurs bars.' Finalement, Jim Beam a fait un plus gros lot et les a envoyés à tous leurs marchés - certaines bouteilles dont vous verrez toujours s'attarder sur les menus de whisky haut de gamme à travers le monde.

En 2016, lorsque Jim Beam a sorti le tout premier Booker’s Rye pour 299 $, il s'est vendu si rapidement que les bouteilles étaient presque impossibles à trouver au détail. Il est rapidement passé à 750 $ sur le marché secondaire et reste brûlant chez les collectionneurs près de deux ans plus tard. En moins de deux décennies, le whisky américain ultra-premium était passé d'une alouette à un fanatisme inflexible. Même Noe est un peu déconcerté par tout cela.

«J'entends constamment que les gens achètent maintenant du bourbon pour investir», dit Noe. 'Ils disent:' Eh bien, ça ne va pas perdre n'importe quelle valeur. »Que voulez-vous dire? Ça pourrait! Bourbon pourrait ne plus être cool un jour.

«C’est pourquoi le geste le plus intelligent est toujours de le boire.»