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Que sont les cultures de couverture et pourquoi sont-elles vraiment bonnes pour le vin?

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Les agriculteurs et les vignerons diraient que la magie n’existe pas dans les vignobles qui étanchent notre soif chaque année, mais je dirais que le trèfle - à quatre feuilles ou non - se rapproche, et ce depuis des millénaires.

Le trifolium, communément appelé trèfle, est une plante «fixatrice d'azote», ce qui signifie qu'elle renvoie l'azote de l'air vers les sols, un processus vital qui augmente la fertilité des terres agricoles. En tant que tel, il fait du trèfle une culture de couverture bien-aimée dans les vignobles de Mendocino au Piémont et partout entre les deux. Le trèfle, et d’autres puissances nutritives comme l’orge et l’avoine, ont le pouvoir de transformer des sols pauvres et épuisés en milieux de culture riches et complexes, et c’est tout à fait impressionnant.



Une culture de couverture est simplement une culture non commerciale - comme le trèfle, les pois ou l'avoine - plantée en plus d'une culture commerciale, comme le raisin ou le maïs, dans les champs en jachère ou entre les rangs de vigne. Essentiellement des graminées et des céréales, ces cultures ressemblent souvent à un tapis vert ennuyeux, mais sont vraiment l'arme secrète de Dame Nature pour restaurer la vitalité des sols et accroître la biodiversité. Et contrairement aux engrais chimiques qui dominent dans les terres agricoles américaines, les cultures de couverture sont organiques et ne contribuent pas aux courants toxiques de ruissellement.



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Bien que le processus de plantation d'une deuxième série de cultures puisse sembler coûteux, intimidant et un peu fou, la pratique s'installe dans tout le pays, et pour une bonne raison. Comme Le New York Times récemment mis en évidence , la culture de couverture augmente les rendements et la qualité du sol, tout en créant une deuxième culture commerciale potentielle pour les agriculteurs. En termes de vignobles, les cultures de couverture offrent également une protection contre l'érosion et un petit filet de protection contre l'humidité pendant les sécheresses comme celle qui sévit actuellement en Californie. Tout cela signifie moins de dépendance vis-à-vis des entreprises chimiques agressives et plus d'argent pour les agriculteurs biologiques.

Après des années d'agriculture conventionnelle, les sols perdent les nutriments qui les ont rendus fertiles, car les vignes et autres plantes absorbent des nutriments comme le carbone, l'azote et le potassium pour produire des raisins et d'autres produits. Les cultures de couverture, qui se développent sur un ensemble différent de nutriments que la plupart des cultures commerciales, reconstituent ces nutriments pendant la saison morte. Soigneusement sélectionnées et taillées aussi méticuleusement que les vignes, ces plantes sont souvent confondues avec «l'aménagement paysager», mais sont essentielles à la santé et à la durabilité des vignobles.



La magie commence après la récolte de la fin de l'été, lorsque les vignerons plantent leur premier cycle de cultures de couverture entre les vignes stériles. Le cocktail exact de cultures de couverture varie selon la région et le site du vignoble en fonction des carences ou des excédents naturels de nutriments. L'orge, par exemple, ajoute du carbone aux sols décapés, tandis que les pois apportent de l'azote et encouragent les insectes bénéfiques - en plus de produire de magnifiques fleurs violettes.

Au fur et à mesure que les graines germent puis mûrissent, leurs racines traversent les sols durs appauvris, incorporant de l'oxygène dans le sol tout en sécurisant la couche arable. La plupart des cultures de couverture ont des systèmes racinaires vastes mais peu profonds, qui maintiennent la saleté bien en place pendant les fortes pluies hivernales. Ces mêmes systèmes racinaires retiennent également l'excès d'eau en place, permettant aux champs de rester productifs pendant les années de sécheresse.

Une fois que les plantes mûrissent, les agriculteurs fauchent les cultures, intégrant davantage leur matière génétique dans le sol. Les pousses de pois, les céréales et les fleurs de lupin fanées deviennent alors une couche de compost lorsque la saison de croissance conventionnelle recommence.



À merveille, les herbes et les chardons indigènes s'insinuent souvent dans les vignobles couverts alors que les sols prospèrent après quelques saisons de pratique, avec les oiseaux, les abeilles et des tonnes de vers de terre. Si ce n’est pas de la magie des terres agricoles, qu’est-ce que c’est?