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Avec des lignes de tirage non réglementées et des investissements d'AB InBev, la bière artisanale chinoise est à la croisée des chemins

Lorsque AB InBev, la plus grande entreprise de bière au monde , a acquis le pionnier Boxing Cat Brewery basé à Shanghai, il a sonné l'alarme pour la Chine - et le monde.

Depuis, chaque membre de la Chine bière artisanale la communauté a débattu de la manière de réagir. Certains espèrent secrètement qu'un conglomérat viendra frapper à leurs portes avec un gros chèque. D'autres exhortent leurs pairs à travailler ensemble, à fabriquer un meilleur produit et à résister à l'influence rampante de Big Beer. Certains préconisent une organisation semblable à l'Association des brasseurs, unissant les petites opérations et établissant des pratiques commerciales.



La corporatisation est un sujet brûlant dans toute communauté artisanale, mais le marché de la bière en Chine est différent de ses équivalents en Amérique du Nord et en Europe occidentale. D'une part, les opérations de brassage à petite échelle et détenues localement sont très jeunes, avec de nombreuses étiquettes artisanales datant de moins de dix ans. Les pratiques de l'industrie ne sont pas non plus réglementées actuellement en Chine.



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«L’influence de la grande bière a le potentiel d’être plus corrosive pour le marché chinois», déclare Chandler Jurinka, cofondateur et président de la Slow Boat Brewery de Beijing. «Les cadeaux, payer pour jouer, acheter des lignes de repêchage - qui sont tous illégaux ailleurs - ne sont pas réglementés en Chine.»

La Chine pourrait devenir le prochain foyer d'innovation en matière de bière artisanale. Ou ce pourrait être la prochaine victime des expansionnistes qui donnent la priorité à l'argent comptant sur l'artisanat. La bière artisanale chinoise est à la croisée des chemins.



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Il y a dix ans, dans la plupart des villes chinoises, la bière n'était pas quelque chose que vous «souteniez», dont vous parliez ou auquel vous vous identifiiez. Vous venez de le boire.

Au début, si vous vouliez commander une bière dans un bar à Pékin ou à Shanghai, vos choix se limitaient à des bières légères de sociétés chinoises comme Tsingtao et Snow, ou à des lagers internationales légèrement plus fortes comme Carlsberg ou Heineken . Quelques endroits très sélectionnés pourraient stocker des bières trappistes belges ou allemandes bières de blé , une nouveauté pour laquelle vous avez payé par le nez.



«S'il y avait une bonne bière artisanale à Pékin en 2009, je n'aurais peut-être jamais ouvert», déclare le maître brasseur Carl Setzer, qui a fondé la Great Leap Brewing de Pékin avec sa femme Liu Fang fin 2010.

Dans les petites villes, vous serez satisfait du choix de deux bières. Deux bières quelconques.

Crédit: facebook.com/boxingcatbrewery

Les premiers tournages d'une véritable scène artisanale ont vu le jour début 2008. Ce printemps, dans la banlieue de Shanghai, Lee Tseng et Kelley Lee ont ouvert Boxing Cat Brewery, avec le co-fondateur Gary Heyne comme brasseur. Né au Texas, Heyne, décédé subitement en mai 2010, a d'abord déménagé en Chine pour brasser dans un bar éphémère de Shanghai appelé Henry's, qui, selon Tseng, était le premier bar à bière artisanale de style américain à Shanghai - et probablement en Chine.

Boxing Cat s'est avéré un succès. Lorsque Tseng, Lee et Heyne ont établi leur marque à Shanghai, une poignée d'autres brasseries artisanales ont commencé à s'ouvrir à travers la Chine.

Gao Yan a créé une marque appelée Oktoberfest à Nanjing en 2008, relancée plus tard sous le nom de Master Gao. Dans une région tibétaine de la province du Yunnan, le brasseur d'origine suisse Songtsen «Sonny» Gyalzur a lancé Shangri-La Beer en 2009.

«Je pensais que j'étais le seul gars dans toute la Chine à faire quelque chose comme ça», dit Gyalzur, jusqu'à ce qu'un voyageur chinois lui parle de Boxing Cat.

Setzer et Liu ont ouvert Great Leap Brewing dans un modeste hutong de Pékin à la fin de 2010. «Nous allions simplement créer notre propre bar privé pour des amis - nous n'avions pas vraiment l'intention d'ouvrir au public», explique Setzer.

Cependant, l'été suivant, Great Leap fut un succès phénoménal. Pendant ce temps, Jurinka et Dan Hebert lancaient Slow Boat Brewery dans une usine de production juste à l'extérieur de Pékin. Peu à peu, la capitale chinoise s'est affirmée comme le centre de la brasserie artisanale chinoise, avec des marques comme Jing-A, Panda Brew et NBeer en compétition pour attirer l'attention d'une clientèle de plus en plus avide d'artisanat.

À cette époque, la plupart des personnes buvant de la bière artisanale étaient des expatriés. Désormais, les clients chinois dominent le marché, grâce à la hausse des revenus et à une génération émergente de jeunes confiants, curieux et mondains.

De même, la plupart des brasseurs d'origine n'étaient pas chinois. Gao Yan de Master Gao était une exception notable, et son exemple a inspiré d'autres brasseurs chinois comme Pan Dinghao de Panda Brew et Yin Hai et Xiao Bianr de NBeer. Beaucoup d'autres ont suivi, avec des associations telles que la Beijing Homebrewing Society qui a vu le jour dans les grandes et petites villes.

Jurinka estime qu'il existe aujourd'hui plus de 1000 brasseries artisanales en Chine et que le marché ne fait que commencer à s'établir.

«Le segment s'est étendu au-delà des villes de premier et de second rang», déclare Anna Ward, analyste des boissons alcoolisées chez Euromonitor International. «Alors que les marques importées restent importantes pour le segment de l'artisanat en Chine, un nombre croissant de microbrasseries ouvrent à travers le pays.»

Cette croissance est passionnante, mais ceux sur le terrain réitèrent l’importance de la perspective. Selon Jurinka, il y a encore des millions de Chinois qui n'ont même jamais entendu parler de la bière artisanale.

Certains analystes estiment que l’artisanat représente entre 0,2 et 1% du marché chinois de la bière. Carl Setzer de Great Leap Brewing se hérisse à cette idée.

«Tous les chiffres que vous voyez ne sont pas fiables», déclare Setzer. «L'artisanat représente un pourcentage si insignifiant de la consommation de bière chinoise. C'est l'erreur d'arrondi des déchets par an dans une brasserie commerciale. '

Le marché global de l'artisanat en Chine est peut-être encore minuscule, mais les grandes marques du secteur envisagent une expansion. Great Leap construit une brasserie à grande échelle, avec des plans de distribution nationale et internationale. Panda Brew et Master Gao étendent leur portée à travers le pays, y compris la disponibilité dans certains points de vente.

Les brasseurs chinois ont également adopté les festivals et collaborations à mesure qu'ils grandissent. Le Jing-A de Beijing a accueilli huit brasseries de pays nordiques en octobre pour la deuxième tranche de son projet de brassage 8 × 8. Au printemps dernier, Setzer de Great Leap a parlé de l'artisanat chinois lors de la conférence 2018 Craft Brewers à Nashville.

À mesure que la scène de la bière artisanale mûrit, la qualité et l'authenticité sont des champs de bataille de plus en plus importants pour les brasseurs chinois. Un nombre croissant de brasseries ont mis en valeur une identité typiquement chinoise en utilisant des ingrédients locaux comme les grains de poivre du Sichuan, le riz koji et une variété de thés.

Le brassage sous contrat, quant à lui, est un facteur de division. D'une part, il s'agit d'un raccourci populaire que de nombreux brasseurs utilisent pour augmenter leur production, car l'acquisition d'une licence pour construire une brasserie en Chine est extrêmement compliquée.

Mais Gyalzur fait valoir que les conséquences pourraient être toxiques pour les perspectives à long terme de l’artisanat chinois. Les brasseurs qui choisissent le brassage en sous-traitance sous-traitent leur production dans des installations dotées de «vieilles machines, de vieux équipements, sans savoir-faire de gestion et sans savoir-faire de qualité», dit-il. «Ce qui ressort est un produit de mauvaise qualité. Le client aura une mauvaise expérience et il se peut qu'il se détourne de la bière artisanale. »

Ces circonstances compliquent l’industrie de la brasserie artisanale en Chine et ont peut-être contribué à motiver la décision explosive de Boxing Cat Brewery de vendre à ZX Ventures, la branche de capital-risque et d’innovation d’AB InBev, en mars 2017.

Crédit: Instagram.com/PandaBrew

Lee Tseng, PDG et co-fondateur de Boxing Cat, a déclaré que la décision de vendre était enracinée dans le pragmatisme. L'entreprise souhaitait se développer et estimait qu'une simple injection de liquidités d'un investisseur ponctuel ne suffirait pas.

«Nous avons jeté un regard vraiment honnête sur nos options», dit Tseng. «Nous pensions que ZX avait des portefeuilles et une expérience internationale avec des marques de bières artisanales qui étaient beaucoup plus développées que ce que nous étions. Ils ont établi une installation et un système de production et de distribution en Chine qui, à notre avis, était numéro un. C'est finalement ce qui nous a amenés à les choisir.

Boxing Cat a depuis transféré la majeure partie de sa production vers l’installation de brassage de ZX Ventures à Wuhan, dans la province chinoise du Hubei. La brasserie de Wuhan produit également des approvisionnements de Goose Island appartenant à AB InBev pour le marché chinois. Boxing Cat a récemment ouvert son premier bar permanent à Pékin, à moins d'1,6 km de l'un des deux brasseries de Great Leap.

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Setzer et Gyalzur estiment que, pour que le brassage artisanal indépendant prospère en Chine, les brasseurs artisanaux chinois doivent créer un forum comparable à l'Association des brasseurs américains. Des associations professionnelles comme l'Association chinoise de l'alcool, dont la subdivision de la bière a commencé à permettre aux brasseries artisanales de devenir membres l'année dernière, offrent un peu d'espoir.

Setzer pense que les intérêts de l’Association de l’alcool sont alignés sur ceux des brasseurs indépendants. «Ce que l’association ne souhaite pas, c’est qu’AB InBev se porte volontaire pour rédiger la définition de la bière artisanale pour la Chine sans personne à la table», dit-il. «Si AB InBev fait cela, cela créera une barrière à l'entrée pour de nombreux petits entrepreneurs indépendants qui souhaitent se lancer dans le domaine de la bière artisanale.»

Y aura-t-il plus d'acquisitions? Setzer, un féroce critique d'AB InBev, soupçonne ses pairs de vendre leurs brasseries en un instant. Cependant, il pense que les conglomérats internationaux retarderont leurs achats d'artisanat chinois jusqu'à ce qu'ils voient la preuve que les investissements dans l'artisanat rapportent des rendements satisfaisants.

Même en l’absence d’une frénésie d’achat, les brasseurs artisanaux chinois doivent s’acier eux-mêmes pour l’avenir. Setzer et Great Leap Brewing visent à établir une nouvelle référence pour les brasseurs artisanaux en Chine, avec la construction d'une énorme nouvelle brasserie à Tianjin, une plaque tournante du transport maritime à environ 70 miles de Pékin. Il devrait ouvrir en 2019.

«Je veux juste être le meilleur», déclare Setzer. «Il est fort probable que la meilleure bière du monde provienne de Chine. C’est l’objectif. »